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LA ESCUELA ECONÓMICA
El encaje legal y su aplicación en el país
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Esteban Delgado
esteban.delgado@listindiario.com

Las entidades de intermediación financiera (bancos múltiples, asociaciones de ahorros y préstamos, bancos de desarrollo, bancos de menor cuantía y hasta el Banco Agrícola) tienen la obligación de mantener en el Banco Central o cualquier otro lugar que determine la Junta Monetaria, un porcentaje específico de la cantidad de depósitos captados mediante cualquier modalidad.

Esa reserva es conocida como encaje legal y se aplica sobre depósitos en moneda nacional y extranjera. Además de servir como respaldo para el sostenimiento del sector, es decir, la solvencia de los bancos, el encaje legal es un instrumento monetario para restringir o expandir el circulante. Si la autoridad monetaria reduce el porcentaje de encaje legal, la oferta monetaria aumenta, y si lo incrementa, entonces la oferta de dinero se reduce.

En este momento el encaje legal que se aplica sobre los bancos múltiples es de un 20% de los depósitos, mientras que para las asociaciones de ahorros y préstamos es de 15% y para el Banco Agrícola de 10%. El siguiente ejemplo muestra una idea de cómo se aplica el encaje legal: los beneficios de un banco comercial se obtienen de la inversión que hacen de los depósitos que reciben. Es decir, si un banco recibe 100 pesos en depósitos, paga por ellos una tasa pasiva de 5% anual al depositante y presta esos 100 pesos al público a quien cobra una tasa anual de 15%. Entonces, la diferencia entre el 5% que paga y el 15% que recibe podrían ser los ingresos brutos de ese banco.

Ahora bien, el encaje legal se aplica sobre los depósitos que reciben los bancos, y como es un 20%, se aplica la siguiente operación: el banco recibe depósitos por 100 pesos, de esos debe guardar el 20% de encaje legal en el Banco Central, es decir, 20 pesos. Esto quiere significa, que sólo puede utilizar 80 pesos para prestarlos más adelante y sacarle beneficios con la tasa de interés. Por eso, cuando las autoridades monetarias suben el coeficiente porcentual del encaje legal, las entidades financieras se quejan, debido a que ven reducirse sus niveles de rentabilidad, pues deben usar menos recursos para prestarlos o invertirlos en instrumentos que le generen intereses por encima de lo que pagan a los depositantes y así lograr las ganancias deseadas.

El aumento del encaje legal también amplía la brecha entre las tasas pasivas (que el banco paga a los depositantes) y la tasa activa (que los beneficiarios de préstamos le pagan al banco), debido a que como sólo pueden prestar el 80% de los depósitos que reciben, y deben pagar intereses sobre el 100% de esos depósitos se produce la necesidad de ofrecer una baja tasa pasiva y cobrar altas tasas activas, para compensar y mantener buenas ganancias.

La aplicación del encaje legal se establece en el artículo 26, literal b) de la Ley Monetaria y Financiera 183-02. Ese literal expresa lo siguiente: “Las entidades de intermediación finanicera estarán sujetas al encaje legal, entendidiendo por tal la obligación de mantener en el Banco Central o donde determine la Junta Monetaria, un porcentaje de la totaliudad de los fondos captados del público en cualquier modalidad o instrumento, sean éstos en moneda nacional o extranjera. La obligación de encaje podrá extenderse reglamentariamente a otras operaciones pasivas, contingentes o de servicios, si así lo considerase la Juan Monetaria. El incumplimiento de la obligación de encaje dará lugar a la sanción correspondiente prevista en el Artículo 67, literal c) de esta ley”.

En este momento el encaje legal se distribuye de la siguiente manera: 18% está depositado en el Banco Central y el otro 2% lo conservan los bancos comerciales como depósito en la propias entidades. Aunque el sector financiero ve esta reserva como un costo adicional, su vigencia es un fondo de solvencia sistémica.

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